La vida sexual de la calabaza: por qué tus plantas tienen muchas flores pero no frutas

¿Alguna vez te has preguntado por qué generalmente solo vemos las flores masculinas del calabacín en los mercados de agricultores? ¿O por qué algunas flores se convierten en pepinos, mientras que otras se caen de la vid? ¿O por qué a una mazorca de maíz le faltan granos en su extremo?

La respuesta a todo esto es la polinización, o la falta de ella.

Y hoy estoy aquí con una pequeña lección sobre la vida sexual de la calabaza.

Male squash blossom

¿Qué significa ser autopolinizante?

Como jardinero, siempre me ha fascinado cómo florecen y luego fructifican todas las plantas diferentes en mi jardín.

Si bien comúnmente asociamos el término “fruta” con las partes carnosas, con semillas, dulces o agrias de plantas como manzanas, naranjas, limones y plátanos (que en realidad son hierbas y bayas en el mundo salvaje y maravilloso de la botánica), científicamente hablando, una fruta es la estructura de una planta que disemina semillas, como calabazas, pepinos, frijoles, guisantes, pimientos , berenjenas y tomates.

Estas verduras se conocen como plantas autopolinizantes; es decir, se reproducen mediante la transferencia de polen de la antera (parte masculina) al estigma (parte femenina) de la misma flor u otra flor de la misma planta.

Las plantas autopolinizadas no tienen que recibir polen de otras plantas para producir fruta y producir semillas. (Esta es la razón por la que a veces se les conoce como fructíferos o autofértiles).

Algunas plantas, como los tomates, crecen con partes masculinas y femeninas en cada flor (conocidas como “perfectas” o flores completas).

Los tomates se pueden polinizar simplemente creciendo afuera en la brisa o, para plantas cultivadas en invernadero, sentados cerca de un abanico o haciendo temblar ligeramente las vides para ayudar a que parte del polen caiga de la antera al estigma.

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Otras plantas, como el maíz, tienen partes masculinas y femeninas separadas en la misma planta que deben ser polinizadas por el viento. Cada tallo de maíz tiene borlas (masculinas) y sedas (femeninas), que se fertilizan cuando el viento sacude parte del polen de las borlas y las pone en las sedas.

Cuando esto sucede, los bebés suceden, en forma de cada seda fertilizada que se convierte en un grano de maíz.

Falta de granos en una mazorca de maíz significa que las sedas no fueron completamente polinizadas, o no había suficiente polen para todos (ya que un tallo puede tener tres o más espigas esperando ser polinizadas).

Otro tipo de planta autopolinizante es la calabaza de verano y la calabaza de invierno (y todos los demás miembros de la familia Cucurbitaceae ), que tienen flores masculinas y femeninas separadas en cada planta.

Squash plant laden with male and female flowers

Debido a sus flores “imperfectas” (o incompletas), la calabaza no puede producir fruta sin una abeja, mariposa, colibrí u otro polinizador que pase el polen de la antera al estigma para estimular el desarrollo de la fruta. En otras palabras, las partes masculina y femenina tienen que hacer contacto físico para reproducirse.

Sin embargo, el sexo de las flores no se trata solo de los pájaros y las abejas. La fertilización exitosa también depende de la temperatura, la luz solar, las hormonas y la madurez de las plantas. (Mira, tu planta también tiene que estar en el estado de ánimo adecuado para ello).

Las temperaturas diarias que son demasiado altas pueden afectar la calidad del polen (incluso volviéndolo estéril). Las fuertes lluvias o el riego por aspersión también pueden reducir la cantidad de polen disponible (así que opte por líneas de riego por goteo o mangueras de remojo para regar sus plantas de manera más eficiente).

Female squash blossom with immature fruit attached

Cómo una planta de calabaza produce fruta

“¿Por qué mi calabaza se empieza a pudrir antes de que crezca?”

O, “¿Cómo es que tengo muchas flores en mi planta de calabacín pero nunca consigo ninguna fruta?”

Estas son las preguntas que plagan a los jardineros cada verano, y a menudo se les atribuye el riego, las plagas o las enfermedades, cuando de hecho podrían atribuirse a las abejas (o los insecticidas que evitan que se vuelvan) .

¿Cómo es eso?

Verá, una planta de calabaza tiene flores masculinas y femeninas en sus vides (en jerga de plantas, esto se llama planta monoica) que aparecen en diferentes momentos.

En las variedades de calabaza de la herencia, los machos generalmente aparecen primero, creciendo en abundancia en el extremo de tallos largos y delgados. Las hembras generalmente aparecen primero en variedades híbridas de calabaza, pero a veces todo depende del clima.

Los días largos y las noches cálidas tienden a favorecer las flores masculinas, mientras que los días más cortos y las noches más frías favorecen las flores femeninas. Por lo tanto, a menudo ve flores masculinas al comienzo de la temporada, una mezcla equilibrada a mediados de verano y gradualmente más flores femeninas a medida que la temporada llega a su fin.

Las flores masculinas tienden a ser bastante grandes y llamativas, haciendo alarde de sus cosas antes de que lleguen las hembras. Como en otras partes de la vida, ejem, los machos superan ampliamente a las hembras. ¡Si Squash pudiera sacar anuncios personales, habría muchos de hombres solteros que buscan mujeres!

Young male squash blossom
Mature male squash blossom
Male squash flower

Las flores femeninas generalmente aparecen una o dos semanas después de los machos, creciendo cerca del suelo y cerca de la vid.

Se forman con lo que parece una calabaza en miniatura entre la flor y la vid. Este es el ovario, ya que la hembra siempre da a luz al bebé. El ovario es esencialmente una calabaza inmadura que espera la polinización (fertilización) por la flor masculina. Sin él, ese bebé nunca crecerá más allá del tamaño que ves.

Squash vine with female flowers bearing immature fruits
Female zucchini flower with ovary (immature squash)
Female pattypan squash flower

Si el ovario no se poliniza cuando la flor femenina se abre por la mañana, la flor se cerrará esa noche, comenzará a marchitarse y finalmente se caerá de la vid en unos días. Eso significa que no vendrá calabaza, aunque parezca prometedor al principio.

Non-pollinated female squash blossom with shriveled petals
Unfertilized female squash flower and rotting fruit

Si una abeja (u otro polinizador) aparece esa mañana, tienes que esperar que haga un buen trabajo de propagación el polen para que tengas un poco de calabaza.

Las abejas aterrizan dentro de flores masculinas abiertas para recolectar néctar y con toda su actividad, también acumulan polen en sus cuerpos.

A medida que zumban alrededor de la planta, manteniéndose ocupados y haciendo lo que hacen las abejas, pueden aterrizar dentro de una flor femenina abierta y transferirle polen involuntariamente

Así es, su comida depende totalmente de que estas pequeñas criaturas encuentren sus flores de calabaza entre miles de otras flores en el vecindario y las fertilicen sin darse cuenta.

Bee landing inside an open male squash blossom
Bee gathering nectar and pollen from a male squash flower
Close-up of bee inside a male squash flower

Si no hay suficiente polen para polinizar a la hembra, el ovario de esa flor no será fertilizado. Eso significa que a veces se necesitan muchas abejas para polinizar sus flores femeninas y convertirlas en calabaza, lo que es una razón más para tratar de atraer la mayor cantidad posible de abejas a su jardín con otras plantas beneficiosas y ricas en néctar.

Cuando la actividad de las abejas es baja, algunos jardineros darán el paso adicional de polinizar a mano sus flores para ayudarlos.

Female zucchini flower growing low to the ground

¿Por qué debería polinizar la calabaza a mano?

Cuando una flor femenina no es fertilizada, la pequeña fruta unida a ella permanece atrofiada. La flor se marchita y se cae. En unos pocos días, la fruta en sí comienza a marchitarse y a ponerse marrón al final de la flor.

Muchas personas piensan que han hecho algo mal cuando se trata simplemente de un problema con la polinización, un problema que es completamente prevenible.

Incluso si tiene una población de abejas saludable en su jardín, puede intentar polinizar a mano algunas flores solo para aumentar su rendimiento general. ¡Te sorprenderá la cantidad de flores que no terminan siendo polinizadas naturalmente!

Close-up of stigma inside a female squash blossom

Cómo polinizar a mano la calabaza

Primero, familiarícese con la anatomía de la flor de calabaza.

En una flor masculina , el estambre es la estructura reproductiva en el centro, que consiste en una antera (el polen productor) sostenido por un filamento delgado. La antera es lo que ves cubierto de granos de polen amarillo, ¡piénsalo como el pene de la flor!

Close-up of anther inside a male squash flower

En una flor femenina , el pistilo es la estructura productora de óvulos, que consiste en un ovario (fruto inmaduro) que admite un estilo largo, coronado por un estigma (una estructura naranja pegajosa en el centro). Esta adherencia es lo que ayuda a que el polen se adhiera a él.

Close-up side view of pistil with sticky orange stigma on top

Recuerde que las flores masculinas crecen en tallos altos y delgados, y las flores femeninas crecen cerca de la vid con una fruta inmadura en la base.

Durante la polinización manual, simplemente estás imitando a las abejas recolectando polen de la antera y depositándolo en el estigma. ¡Sí, es tan fácil como parece!

El momento ideal para polinizar la calabaza es por la mañana tan pronto como se abre la calabaza (y las temperaturas son suaves). Tienden a cerrarse al anochecer, por lo que puede pasar varios días polinizando a mano si desea llegar a todos.

Método de polinización manual # 1: Elija la flor masculina.

Identifique una flor masculina en la planta de calabaza y asegúrese de que esté completamente abierta, o el polen no estará maduro. (Sabrá que el polen no está maduro cuando frota la antera con la yema del dedo y no se desprenden granos).

Elige la flor masculina; lo usará como su “herramienta” para fertilizar las flores femeninas.

Despega (o quita) los pétalos de las flores para revelar la antera. Frota suavemente la antera sobre toda la superficie del estigma (de tu flor femenina) hasta que esté lo suficientemente polinizada.

Asegúrese de trabajar rápidamente, ya que el polen solo sigue siendo viable durante unos minutos después de que se extrae de la antera.

Repita con tantas flores masculinas como sea necesario para polinizar las flores femeninas.

Método de polinización manual # 2: Use un pincel.

Con un pincel suave y pequeño, cepille ligeramente la antera de una flor masculina hasta que las cerdas estén cubiertas de polen.

Cepille el estigma de una flor femenina varias veces (como si lo estuviera pintando) y repita hasta que todas las flores femeninas se polinicen.

Stigma on a female squash flower after pollination

Algunas personas usan una punta Q u otro hisopo de algodón para polinizar a mano, pero por experiencia personal, he descubierto que gran parte del polen se adhiere a las fibras (lo que da como resultado que no se transfiera tanto polen al estigma) .

Una vez que la polinización es exitosa, lo sabrá en dos o tres días y es casi una apuesta segura con la polinización manual, el ovario comienza a hincharse y madurar en una fruta con semillas. ¡Y en unas pocas semanas, puedes cosechar esa calabaza!

Si la polinización no se llevó, corte la fruta podrida. Nunca se convertirá en nada, y dejarlo en la vid es una pérdida de energía en la planta (sin mencionar una plataforma de aterrizaje para plagas).

En cuanto a las flores masculinas? Bueno, si no se cosechan para comida o se recogen para la polinización manual, mueren poco después de abrir. ¡Así que no los dejes desperdiciar!

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Male squash flowers growing on long, thin stems

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Esta publicación actualizada de un artículo que apareció originalmente en julio 16, 2014.

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